La syphilis est une maladie infectieuse qui touche les deux sexes, et est causée par la bactérie Treponema pallidum. La maladie touche des milliers de personnes dans le monde. Actuellement, la majorité des nouveaux cas (75%) concernent des hommes ayant des relations sexuelles avec d’autres hommes. Mais les personnes qui ont des partenaires occasionnels, n’utilisant pas de préservatifs ou sont infectées par le VIH sont également très exposées à l’infection.

Symptômes de la syphilis

Il convient de mentionner que la syphilis est une maladie constituée par plusieurs présentations cliniques, qui comprennent une grande variété de signes et de symptômes, à différents stades de l’infection. La maladie se développe en trois phases séquentielles avec des périodes de latence ou absence de symptômes. 

– Symptômes de la syphilis primaire : 

Dans la syphilis primaire, une lésion apparaît au site de l’infection. La blessure, généralement unique et appelée cancer dur, commence par une petite “boule” qui se transforme en un ulcère (blessure plus profonde), qui est indolore, durci et peut libérer un liquide clair très contagieux. Les sites les plus courants sont le pénis, la vulve, l’anus et le rectum. La lésion apparaît 10 à 90 jours après le contact, le plus souvent 3 semaines, et peut provoquer une augmentation des ganglions (inguinaux) de l’aine.

La blessure se guérit d’elle-même en 1 à 3 mois sans laisser de cicatrices. Si elle n’est pas traitée, la syphilis passe à l’étape suivante. Les lésions typiques telles que le cancer dur, le carcinome et les lésions des muqueuses sont très infectieuses, une personne exposée sur trois étant infectée.

– Symptômes de la syphilis secondaire : 

Des semaines ou des mois après l’infection primaire, environ un quart des patients non traités peuvent développer une syphilis secondaire. La syphilis secondaire commence 4 à 10 semaines après l’apparition du cancer. La bactérie se propage dans tout l’organisme, provoquant des symptômes généraux, tels qu’ un malaise, une fièvre, une perte d’appétit, des nausées, des maux de tête, une fatigue, des blessures et plaies rougeâtres qui ne grattent pas les paumes des mains et la plante des pieds et d’autres parties du corps. Il est fréquent que les symptômes soient confondus avec ceux d’autres maladies, ce qui rend le diagnostic difficile. D’autres symptômes peuvent apparaître dans la syphilis secondaire, notamment des douleurs musculaires, la perte des cheveux et des sourcils, des modifications de l’intestin, du foie, des reins et même du SNC (système nerveux central).

– Symptômes de la phase latente :

La syphilis latente est la prochaine étape de l’infection, dans laquelle la bactérie continue à se développer dans le corps. La plupart des gens sont diagnostiqués à ce stade. Le diagnostic se fait par des tests sanguins spécifiques à la syphilis (VDRL et FTA-Abs).

La phase latente est précisément caractérisée par l’absence de symptômes, avec des tests sérologiques (sanguins) positifs. Elle peut être divisée en latente récente (moins d’un an d’infection) ou latente tardive (plus d’un an d’infection).

– Symptômes de la syphilis tertiaire : 

La syphilis tertiaire est le dernier stade de la maladie, et qu’il y a des manifestations cliniques généralement après trois ans. C’est la phase la plus grave, celle où les problèmes les plus graves se posent. Pendant cette période, la maladie n’est pas contagieuse.

Il peut y avoir des problèmes cardiaques, neurologiques ou vasculaires. La bactérie peut affecter divers organes du corps à des degrés de gravité variables. Par exemple, des plaies cutanées, des douleurs osseuses et articulaires, des inflammations du cœur et des vaisseaux sanguins, des méningites et des paralysies peuvent apparaître. Les yeux et le foie peuvent être touchés, tout comme le cerveau, ce qui peut entraîner la démence.

Comment la maladie est- elle diagnostiquée ?

Le diagnostic est établi par un examen clinique lorsqu’il y a des signes et des symptômes, et par des tests sanguins dont les tests dits tréponémiques et non tréponémiques. Elles doivent donc être effectuées périodiquement sur des personnes ayant une vie sexuelle active. Elle est obligatoire lors de la période prénatale et au moment de la naissance des bébés, pour le diagnostic de la syphilis congénitale.

Le diagnostic est basé sur des tests de dépistage des anticorps de la syphilis dans le sang, même chez les personnes qui ne présentent aucun symptôme. En général, on procède à un test de dépistage appelé VDRL qui, s’il est positif, est confirmé par un autre test plus spécifique appelé FTA-Abs. S’il y a des lésions, un échantillon peut être envoyé pour analyse en laboratoire. Lorsqu’on soupçonne une infection du système nerveux central, il est nécessaire de prélever un échantillon de liquide céphalorachidien (LCR) pour effectuer les tests.

Les causes et mode de transmission de la syphilis

Les hommes et les femmes de tout âge peuvent contracter la syphilis. Cependant, les données épidémiologiques internationales indiquent une incidence plus élevée dans les cas d’hommes ayant des relations sexuelles avec des partenaires du même sexe.

La forme de contagion la plus courante est le rapport sexuel avec un partenaire infecté, même s’il est asymptomatique. La transmission se fait par contact direct avec les lésions, qui peuvent se trouver sur le pénis, le vagin, la vulve (partie externe des organes génitaux féminins), l’anus ou le rectum et, plus rarement, dans la bouche.

Il existe également la syphilis congénitale, dans laquelle la mère transmet la maladie au fœtus par le placenta ou à l’accouchement. Lorsqu’elle atteint le fœtus, la syphilis peut provoquer une infection fœtale et des malformation et même la mort du fœtus. Dans la syphilis congénitale, il peut y avoir une série de malformations, allant de problèmes au niveau du placenta, du retard de croissance intra-utérin, à des malformations cardiaques, du système nerveux central, des os, etc.

Il convient de mentionner qu’il n’y a pas de transmission par contact avec des objets, tels que les serviettes, les poignées, les toilettes, les baignoires ou les piscines.

Prévention de la syphilis

L’utilisation du préservatif lors des relations sexuelles est indispensable. Ceci s’applique également à celles avec un seul partenaire, car la personne peut être infectée sans le savoir.

Il faut effectuer des tests sérologiques pour identifier une infection latente pour les personnes de tout âge. Il faut passer à un traitement immédiat de toute blessure suggestive.

Les tests de laboratoire prénataux pour le diagnostic de la syphilis devraient être obligatoires au cours des premier et troisième trimestres de la grossesse, en plus du moment de l’accouchement.

Il convient de rappeler que la prévention est toujours le meilleur moyen de prendre soin de sa santé dans son ensemble.

Traitements de la syphilis

Le traitement de la syphilis avant la phase tertiaire se fait avec des injections de pénicilline benzathine ou Benzetacil. Au cours de la première année de la maladie (phases primaire et secondaire), une seule dose de 2 400 000 unités de pénicilline suffit, mais si la durée de la maladie est supérieure à un an ou inconnue, deux autres doses sont appliquées avec un intervalle d’une semaine entre elles.

Pendant le traitement, la personne ne doit pas avoir de rapports sexuels. Les partenaires sexuels doivent être communiqués, testés et traités s’ils sont malades, car ils peuvent transmettre la maladie en retour.

En cas d’allergie à la pénicilline, d’autres antibiotiques peuvent être utilisés ou une désensibilisation peut être effectuée. Pendant la grossesse, seule la pénicilline est efficace pour traiter le bébé.

Dans la phase tertiaire, le traitement consiste à corriger les lésions, qui sont généralement irréversibles. Après le traitement, des tests sanguins périodiques sont effectués pour voir si la maladie a guéri.